A coluna ECOLOGIA desta sexta-feira traz uma reportagem publicada pela BBC na semana passada sobre o desenvolvimento de uma atividade que pode ser a esperança para combater as mudanças climáticas, cujos sinais sentimos cada vez mais intensos. Um fazendeiro na Austrália utiliza ervas daninhas em agricultura de sequência natural para recuperar terras que sofrem erosão pelo clima quente e árido. Quem sabe, em larga escala, o método não seria uma solução para os problemas de incêndios florestais que cidades, como a Califórnia, sofrem ou até mesmo para combater a seca em nosso nordeste brasileiro? Continue lendo, para entender mais sobre o método do fazendeiro Peter Andrews.

Como ervas daninhas podem ajudar a combater a mudança climática

A maioria das pessoas vê as ervas daninhas como um problema. Mas um fazendeiro descobriu que podem ajudar a transformar a terra seca e danificada em terra exuberante novamente – sem mencionar que absorvem carbono da atmosfera.

Por BBC – Georgina Kenyon

Mais de 60 anos atrás, quando ainda era criança, o fazendeiro Peter Andrews viu sua primeira tempestade de poeira. Ele ainda se lembra disso. “O barulho era horrível”, diz ele. “Nós nos escondemos na casa esperando que ela passasse. Todo o céu estava escuro. E os danos que vimos no dia seguinte foram ainda mais terríveis ”.

O vento tinha arrancado muitas das árvores da propriedade de sua família completamente nua. Alguns de seus cavalos e gado asfixiavam, incapazes de respirar na poeira.

Essa experiência inicial o levou a uma missão: tentar regenerar a terra da Austrália, uma vez que tempestades de poeira ocorrem em regiões quentes e áridas, onde há pouca vegetação para cobrir o solo.

Experiencing a dust storm as a child inspired Peter to approach agriculture differently

Experimentar uma tempestade de poeira quando criança inspirou Peter Andrews a tratar a agricultura de uma forma diferente (Foto: Getty Images)

“Isso realmente me levou a pensar em como encontrar soluções para manter a terra em equilíbrio”, diz Andrews. “Ao longo de muitas décadas, aprendi com a observação como manter a terra fértil, como cada paisagem tem seu próprio sistema natural. Aqui na Austrália, devastamos a paisagem com a agricultura de estilo europeu. Precisamos encontrar uma maneira de regenerar a terra.

Nos anos 1970 e 1980, Andrews se interessou pela agricultura sustentável. Ele olhou para os canais e para as plantas que cresciam em sua propriedade e tentou evitar fertilizantes e herbicidas. Ele queria tornar a fazenda o mais resistente possível ao clima.

Uma questão importante foi a seca. Outra foi que as ervas daninhas estavam crescendo na propriedade, enquanto as plantas nativas não estavam.

Ele teve duas grandes percepções. Primeiro, as plantas são fundamentais para manter a terra em equilíbrio. Em segundo lugar, a água também.

Andrews has spent his life learning how to keep land fertile (Credit: Mulloon Institute)

Andrews passou a vida aprendendo a manter a terra fértil (Foto: Instituto Mulloon)

Ele percebeu que cada paisagem tem seus próprios contornos – um ponto de onde a água se origina e um ponto para o qual ela flui. “Para regenerar uma paisagem em erosão, você começa no ponto mais alto, reduz a velocidade do fluxo de água e depois trabalha para baixo, filtrando a água com qualquer vegetação que houver”, explica ele. Esse foi o principio de sua ideia da agricultura de sequência natural.

Ervas daninhas para a água

Foi o ano mais seco e quente da maior parte da Austrália. Um relatório científico recente descreve como o último verão na Austrália foi caracterizado por “ondas de calor continentais prolongadas e recorde de dias quentes, incêndios florestais em toda a Austrália e fortes chuvas e inundações no norte de Queensland”.

As mudanças climáticas e o desmatamento têm levado ao aumento das temperaturas e dos eventos climáticos extremos na Austrália, diz o relatório, e “os últimos quatro anos foram os quatro anos mais quentes registrados para a temperatura da superfície global”. Muitas pessoas, incapazes de cultivar ou alimentar gado ou ovelhas, estão deixando suas fazendas como resultado.

Increasingly dry, hot weather has forced many people to leave their farms

Cada vez mais seco, o clima quente forçou muitas pessoas a deixar suas fazendas (Foto: Getty Images)

Pesquisas do Conselho de Conservação da Natureza da Austrália (NCC) também alertam sobre o desmatamento na Austrália, especialmente em Nova Gales do Sul “em uma escala que não vemos há mais de 20 anos”, diz a diretora executiva do NCC, Kate Smolski.

O relatório da NNC explica que a derrubada de florestas significa que há menos árvores para “fazer chover, amenizar o clima e armazenar carbono”.

É por causa desses intensos, e agravantes, clima, condições e desmatamento que Andrews chama a Austrália de “o laboratório para o mundo quando se trata de se adaptar ao clima”.

A agricultura de sequência natural tem quatro elementos principais:

  • Primeiro: restaurar a fertilidade para melhorar o solo;
  • Segundo: aumentar a água subterrânea; 
  • Terceiro: restabelecer a vegetação, inclusive com ervas daninhas, se necessário;
  • Quarto: entender as necessidades únicas de uma paisagem em especial.
Re-establishing vegetation is a crucial part of natural sequence farming

Restabelecer a vegetação, com ervas daninhas, se necessário, é uma parte crucial da agricultura de sequência natural (Foto: Getty Images)

As ideias de Andrews não são universalmente aceitas. Por décadas, ele foi visto por muitos como um dissidente. Ele não é um cientista e demorou até 2013 para que evidências científicas mostrassem que a agricultura de sequência natural pode ser eficaz.

Alguns críticos questionam se um melhor manejo da terra e a prevenção de métodos agrícolas destrutivos (como derrubar árvores) ainda tornariam necessária a agricultura de seqüência natural. Outros discordam de sua sugestão de usar ervas daninhas: os projetos de conservação geralmente promovem o plantio de plantas endêmicas australianas, em vez de permitir o crescimento de ervas daninhas invasoras, já que se acredita que elas competem com plantas nativas por água escassa.

Mas uma área piloto de agricultura de sequência natural, localizada a uma hora de carro a leste de Canberra, parece estar provando que as ideias de Andrews sobre ervas daninhas podem funcionar – ainda que em pequena escala, até agora. A área fica em um trecho de 6 km de Mulloon Creek, que passa por uma rede de fazendas orgânicas que, agora, usam e promovem o trabalho de Andrews.

A Rede de Soluções de Desenvolvimento Sustentável das Nações Unidas anunciou em 2016 que as Fazendas Naturais de Mulloon Creek são um dos poucos locais de cultivo no mundo que são verdadeiramente sustentáveis ​​e elogiaram o modelo de agricultura de sequência natural.

Mulloon Creek is shown before and after the adoption of natural sequence farming

Mulloon Creek é mostrado antes e depois da adoção da agricultura de seqüência natural (Foto: Instituto Mulloon)

Em Mulloon Creek, conheço Gary Nairn, presidente do Instituto Mulloon, uma organização de pesquisa e ensino para a agricultura regenerativa e sustentável que promove o trabalho de Andrews. Ele aponta para as amoras invasoras que sua equipe cortou; de corte em corte, agora, os arbustos estão enchendo parte de uma lagoa, ajudando a filtrá-la. O som de água corrente e pequenos pássaros enche o ar quando me aproximo.

O Instituto Mulloon, que fica em um celeiro ao lado de um lago que recebeu o nome de Andrews, ensina métodos naturais de agricultura a fazendeiros, cientistas e estudantes universitários. O Instituto Mulloon também está trabalhando com várias universidades australianas para monitorar a água ao longo do afluente, através de piezômetros (equipamentos para medir a pressão da água) instalados por cientistas da Universidade Nacional da Austrália e da Universidade de Canberra.

“Os cientistas mostraram que a agricultura de seqüência natural aumenta o fluxo de água, elevando o lençol freático”, explica Nairn.

Mulloon Institute’s experts have found that natural sequence farming can raise the water

Especialistas do Instituto Mulloon descobriram que a agricultura de seqüência natural pode elevar o lençol freático (Foto: Instituto Mulloon)

Sua equipe está agora trabalhando em mais 43 quilômetros de afluente que percorre 20.000 hectares de terra cultivada para construir mais açudes vazantes e feitos de ervas daninhas, como uma parede de represa, do outro lado do afluente. Os açudes são feitos de pedras; as rachaduras entre as pedras são preenchidas com ervas daninhas de amora-preta picadas para filtrar e desacelerar o fluxo do rio.

Apesar de tão pouca chuva, o afluente agora está correndo de novo e os pastos que antes eram solo árido, erodidos pela seca, estão ficando verdes. Isso ocorre porque os açudes estão funcionando, permitindo que o solo absorva mais umidade, permitindo que as plantas cresçam ao longo das margens.

“As ervas daninhas e os açudes tiram a energia da água, reidratando a paisagem”, diz Nairn.

Mulloon Creek Natural Farm is pictured in 2005

Fazenda Natural de Mulloon Creek é retratada em 2005, antes de seus métodos reviveram grande parte da vegetação ao longo deste afluente (Foto: Getty Images)

Todo o processo é um pouco como criar “esponjas gigantes com ervas daninhas”, diz ele.

“O que aprendemos é nunca retirar uma erva daninha até que você saiba qual o papel que a erva daninha estava cumprindo. Um monte de ervas daninhas geralmente significa que há algo errado com a fertilidade da terra. Se você puxar para fora, você precisa substituí-las por outra planta ”, diz ele.

Mas essas ervas daninhas podem ser cortadas e colocadas em um afluente, como na lagoa externa ao Instituto Mulloon.

De acordo com Nairn, desta forma, as plantas nativas australianas vão lentamente voltar a crescer. De fato, algumas já estão fazendo isso ao longo do afluente.

Absorção de carbono

A beleza das ervas daninhas é que elas também agem como um sumidouro de carbono: um sistema que retira o carbono da atmosfera e o coloca em outra forma de armazenamento. Isso pode ajudar a controlar as mudanças climáticas.

By taking carbon out of the atmosphere, weeds can help to control climate change

Tirando o carbono da atmosfera, as ervas daninhas podem ajudar a controlar as mudanças climáticas (Foto: Getty Images)

“Florestas, oceanos e solos podem remover o dióxido de carbono da atmosfera e armazená-lo”, diz Christa Anderson, pesquisadora climática do World Wide Fund for Nature (em português, Fundo Mundial para a Natureza) nos EUA.

Anderson explica que a quantidade de dióxido de carbono que um determinado ecossistema pode absorver depende de onde ele está e de como ele é gerenciado.

“Embora as florestas tenham o maior potencial para armazenamento adicional de carbono e, portanto, possam ajudar a mitigar a emissão de dióxido de carbono e outros gases de efeito estufa, há também um grande número de práticas agrícolas que podem aumentar o armazenamento de carbono”, afirma Anderson.

“Precisamos remover o carbono da atmosfera melhorando o manejo florestal, protegendo e restaurando zonas úmidas, turfeiras e ervas marinhas e melhorando nossa agricultura.”

Alguns cientistas estão se perguntando se até mesmo pequenos projetos como o de Mulloon Creek poderiam funcionar como um sumidouro de carbono para restaurar os habitats, se um número suficiente de criadores também fizerem “esponjas gigantes de ervas daninhas”.

“Quando você retém a água na paisagem, você também coloca carbono na paisagem e a torna mais produtiva e sustentável”, acrescenta Nairn.

Much of New South Wales and Queensland today are arid (Credit: Getty Images)

Grande parte de Nova Gales do Sul e Queensland hoje são áridas (Foto: Getty Images)

Isso é importante porque muita floresta está sendo desmatada para a agricultura em larga escala a tal ponto que os sumidouros de carbono estão sendo perdidos.

Multas do norte de Nova Gales do Sul e de Queensland foram criadas a partir do desmatamento de terras para inúmeras e extensas fazendas. Mas, de gigatonelada em gigatonelada, solos e plantas contêm o dobro de carbono que a atmosfera – então, mais plantas, e não menos, são necessárias para absorver nossa produção crescente de carbono da queima de combustíveis fósseis.

A questão é se projetos menores como este serão suficientes para trazer as fazendas de volta à vida, dadas as enormes taxas de desmatamento e degradação do solo.

Nairn acredita que há motivos para otimismo. “Você só precisa da vontade de fazê-lo”, diz ele. “O que nos orgulha é que estamos dando esperança aos jovens com a agricultura de sequência natural – esperança que você ainda possa viver na terra se manejar melhor a água e as plantas.”

Peter Andrews concorda, embora acrescente que sempre desaprovou o termo agricultura de sequência natural.

“O nome me incomoda. Trata-se apenas de observar a paisagem e retorna-la ao que costumava ser, para a sua melhor forma. Toda planta tem um propósito.

Enquanto os líderes mundiais debatem se, quando e como as emissões de carbono devem ser cortadas, uma fazenda sustentável em Mulloon Creek, na Austrália, está provando que ervas daninhas de baixa tecnologia podem ajudar a absorver o carbono e fazer o rio correr novamente. É uma solução pequena, mas significativa, para um problema global sério.

Fonte: BBC

Tradução: Deborah Braga

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